En 1926, los últimos lobos restantes fueron asesinados en el Parque Nacional de Yellowstone. Fue el resultado de una campaña de siglos para librar a América del Norte de su población de lobos.

Los lobos fueron vistos como una molestia. Mataron ganado valioso y crearon una barrera contra nuestro impulso de conquistar Occidente. Nuestro intento de erradicarlos fue rápido y efectivo, pero tuvo consecuencias inesperadas.

En Yellowstone, la eliminación de los lobos resultó en una presión reducida sobre la población de alces, lo que provocó una cascada de devastación en todo el ecosistema. Los crecientes rebaños de alces diezmaron las plantas de sauce, álamo temblón y álamo, lo que provocó el colapso de las poblaciones de castores. Esta cascada de eventos cambió la trayectoria y la composición de los ríos del parque a medida que los bancos se erosionaron y las temperaturas del agua aumentaron debido a la reducción de la cubierta vegetal. Como resultado, los peces y los pájaros cantores sufrieron.

Los humanos están obsesionados por la fricción.

Doug Smith, un biólogo de vida silvestre que supervisó la reintroducción de los lobos a Yellowstone, describe la eliminación original de ellos como "patear una piedra por la ladera de una montaña donde las condiciones eran correctas para que una piedra que cayera pudiera desencadenar una avalancha de cambio".

Para los humanos, los lobos representaban nada más que fricciones innecesarias. Para la naturaleza, representaban una pieza clave que mantenía unido todo el ecosistema.

Los humanos están obsesionados por la fricción. La fricción es nuestro enemigo final en una cruzada constante por la eficiencia y la optimización. Nos ralentiza y nos roba energía e ímpetu. Hace las cosas difíciles. Soñamos con futuros donde las cosas funcionen sin problemas y sin esfuerzo, donde todo sea tan fácil.

Impulsados ​​por esta visión, hemos construido un vasto complejo tecno-industrial que produce infinitos productos destinados a suavizar inconvenientes cada vez más insignificantes.

Pero la naturaleza es el optimizador definitivo, ya que ha realizado una infinidad de pruebas A / B durante miles de millones de años a escala. Y en la naturaleza, la fricción y las molestias han resistido la prueba del tiempo. No solo permanecen en abundancia, sino que han demostrado ser críticos. La naturaleza comprende el poder de la fricción mientras nos hemos quedado ciegos.

En 2012, los psicólogos completaron un estudio que pedía a los participantes que asignaran valor monetario a una simple caja de almacenamiento de IKEA. Un grupo tuvo que construir su propia caja mientras que al otro grupo se le dio una caja preconstruida. A ambos grupos se les preguntó qué pensaban que valía la caja. El grupo que construyó su caja lo valoró significativamente más que aquellos que recibieron la versión preconstruida.

En este caso, la construcción de la caja agregó una capa adicional de fricción al proceso. Esa fricción, denominada "el efecto IKEA", infundió un sentido de propiedad y propósito en la caja que lo hizo más valioso para los participantes que lo construyeron. Este efecto, sin embargo, solo se mantuvo hasta cierto punto. A medida que los investigadores profundizaban, descubrieron que el valor no se creaba si la caja era demasiado difícil de construir. Como lo expresaron los investigadores: "Demostramos que el trabajo de parto conduce al amor solo cuando el trabajo resulta en la finalización exitosa de la tarea".

Los resultados de este estudio establecieron una curva de campana de fricción versus valor. Tanto la fricción excesiva como la fricción reducida reducen el valor, pero la cantidad justa de fricción lo maximiza.

Crédito: Jesse Weaver

Podemos ver este efecto en los productos que usamos todos los días.

Tomemos, por ejemplo, Facebook. Facebook desbloqueó un gran valor al reducir en gran medida la fricción que implica compartir nuestras vidas con amigos. La plataforma era fácil de usar, pero aún requería cierto esfuerzo para crear y compartir publicaciones. En un intento por aumentar el valor, Facebook decidió eliminar este último punto de fricción mediante la introducción de "intercambio sin fricción", en el que parte de la actividad se compartía automáticamente en nombre del usuario. Desafortunadamente, el cambio eliminó demasiada fricción. Los usuarios sintieron que habían perdido el control y la propiedad de sus publicaciones, y su respuesta fue abrumadoramente negativa. Facebook finalmente retiró la función.

Crédito: Jesse Weaver

Del mismo modo, Amazon ofrece valor al hacer que sea fácil encontrar y comprar casi cualquier cosa. Sin embargo, los pasos que debe seguir para comprar un artículo en Amazon aún representan una pequeña dosis de fricción. Para eliminar este último punto de fricción, Amazon implementó un botón de compra de "un clic" que elimina la necesidad de completar sus pasos de pago. Para llevar esto aún más lejos, crearon un botón inteligente llamado Amazon Dash, que permite a una persona ordenar productos de uso frecuente sin siquiera visitar el sitio de Amazon. Estas características resuelven un problema para Amazon y les brindan más ingresos más rápidamente. Pero en base a lo que ya sabemos, una experiencia de compra sin fricción en realidad puede ser perjudicial para los clientes.

Al igual que los lobos de Yellowstone, la fricción del proceso de pago proporciona un control contra las compras impulsivas y el gasto excesivo. En un mundo donde muchas personas luchan por administrar su dinero, estas pequeñas barreras pueden ser críticas para mantener el equilibrio financiero. Si bien el mercado dictaminaría que no es el trabajo de Amazon ayudar a sus clientes a controlar sus gastos, reducir la barrera a las compras impulsivas podría tener un efecto neto negativo en el valor que las personas obtienen del servicio de Amazon. El botón Dash, por ejemplo, elimina tanta fricción que es posible que los clientes ni siquiera sepan cuánto gastan hasta después de completar una compra. A la luz de esto, Amazon Dash fue recientemente considerado ilegal en Alemania por violar las leyes de protección al consumidor.

Crédito: Jesse Weaver

Si bien la curva de fricción versus valor afecta nuestras interacciones diarias con los productos, tiene un peso aún mayor fuera de las compras en línea y el intercambio social.

Anhelamos propósito y significado en nuestras vidas. Muchos de nosotros nos suscribimos a la creencia orientadora de que debemos eliminar la mayor cantidad de inconvenientes y fricciones posibles para maximizar el tiempo que podemos dedicar a "las cosas que importan". Desafortunadamente, como lo ilustra el efecto IKEA, podemos estar tratando de hacerlo. todo mal.

A continuación se muestra un gráfico de Nuestro mundo en datos. Muestra una satisfacción de vida autoinformada entre 2005 y 2017 en varios países con diferentes circunstancias económicas y políticas.

Crédito: Nuestro mundo en datos / CC BY

En general, el nivel promedio de satisfacción con la vida de un país aumenta junto con su riqueza, y muchos países ricos reportan niveles promedio en el rango de siete a ocho (de 10). Se requiere un cierto nivel de riqueza, tanto a nivel individual como a nivel nacional, para pagar los servicios y la infraestructura que reducen las fricciones importantes en nuestras vidas. Pero eso no es lo más interesante de este gráfico. Más bien, lo que más me llama la atención es que los niveles de satisfacción, en general, no se han movido apreciablemente en más de una década.

Esto es notable cuando considera que el tiempo entre 2010 y 2017 representa un punto alto en Silicon Valley, con la introducción de teléfonos inteligentes, tabletas y dispositivos portátiles, así como la explosión de las redes sociales y el auge de Amazon, Uber, Airbnb y Netflix Se podría llamar a esta era una edad de oro en nuestra guerra contra la fricción. Hemos visto un suavizado habilitado por la tecnología de inconvenientes cada vez menores, pero parece haber tenido poco impacto neto, positivo o negativo, en la satisfacción con la vida en todo el mundo. Para muchos, la vida ha cambiado dramáticamente pero nuestros niveles de satisfacción no lo han hecho.

Es importante tener en cuenta que los datos del gráfico anterior se basan en la Encuesta Mundial Gallup, que centra su encuesta principalmente en adultos. La mayoría de los encuestados son de una generación que creció antes del gran alisamiento de la última década. Entonces, ¿qué pasa con la generación entrando en la edad adulta en este momento? ¿La vida con menos fricción los ha dejado sentirse más felices y más satisfechos que las generaciones anteriores? En su libro, iGen, el profesor de psicología de la Universidad Estatal de San Diego, Jean M. Twenge, nos muestra que la respuesta es no. Un porcentaje creciente de alumnos de octavo, décimo y doceavo grado sienten que sus vidas tienen menos propósito que las generaciones anteriores. Tenemos mucho más que aprender aquí, pero la evidencia preliminar respalda la idea de que no estamos más felices de lo que estábamos antes del surgimiento de las aplicaciones.

Porcentaje de alumnos de 8º, 10º y 12º grado que son neutrales, en su mayoría están de acuerdo o están de acuerdo con cada afirmación. Fuente: iGen por Jean Twenge

Demasiada fricción destruye el valor. Pero también lo hace muy poco.

Antes de la revolución industrial, muchas personas enfrentaban niveles de fricción insuperables. Durante el siglo pasado, hemos desbloqueado un gran valor al reducir los inconvenientes principales. Hemos simplificado los viajes y la comunicación, conectando vastas partes del mundo. Estamos permitiendo que un porcentaje cada vez mayor de la población mundial salga de la pobreza. La mecanización y la distribución en masa pusieron material y bienes agrícolas en manos de muchos para quienes estas cosas eran inalcanzables anteriormente. Hemos trasladado a más personas a la mitad de la curva de la campana de fricción, lo que les permite alejarse de las tareas básicas de supervivencia y encontrar significado en otras actividades. A pesar de todo, la tecnología ha seguido avanzando.

Ostensiblemente, la continua reducción de inconvenientes menores debería continuar impulsando la satisfacción hacia arriba. Pero la satisfacción global y la felicidad se estancan y los jóvenes sienten menos propósito en sus vidas.

Con el tiempo, hemos vinculado cada vez más el valor de la tecnología a los ingresos que puede generar, en lugar del beneficio que puede brindar a los humanos que la utilizan.

El problema es que ahora tenemos un sistema construido para abarcar la curva de valor de fricción, lo que mantiene a muchas personas fuera del medio. Por un lado, tenemos el complejo tecnoindustrial impulsado por el mercado, que se enfoca en hacer las cosas cada vez más fáciles para las personas que ya están en el punto óptimo de la curva. El resultado es que estas personas están comenzando a deslizarse hacia el otro lado, cayendo en el reino de muy poca fricción y dejando atrás el propósito, el significado y la satisfacción.

Por otro lado, vastas porciones de la población viven con demasiada fricción. En general, el progreso global no se ha distribuido uniformemente. Incluso dentro de los países ricos, los grupos marginados y marginados continúan enfrentando barreras sistémicas masivas. Con frecuencia, estos problemas se barajan en el segundo plano de la sociedad, convirtiéndose en el ámbito de competencia del gobierno y las organizaciones filantrópicas con pocos recursos, mientras que el mercado centra su atención en ofrecer más facilidad para aquellos que ya lo tienen fácil.

Esta es la estructura de incentivos que hemos creado. La tecnología es una herramienta para resolver problemas y entregar valor. Con el tiempo, sin embargo, hemos vinculado cada vez más el valor de la tecnología a los ingresos que puede generar en lugar del beneficio que puede brindar a los humanos que la utilizan. Nuestro sistema económico se alimenta de la creencia de que eliminar toda fricción es nuestro camino hacia la felicidad. Perpetuamos esta creencia para generar ganancias, pero estamos llegando a un punto de rendimientos decrecientes.

Si bien los niveles de satisfacción global siguen siendo relativamente altos en la actualidad, la tendencia en estos números no es alentadora, especialmente para las generaciones más jóvenes. Si nuestro objetivo es aumentar las ganancias, lo estamos haciendo bien. Pero si nuestro objetivo es realmente ofrecer valor humano, vamos por el camino equivocado.

Necesitamos reevaluar nuestra relación con la fricción. Reducimos la probabilidad de valor, propósito y satisfacción cuando nos enfocamos en suavizar inconvenientes cada vez más benignos e ignoramos la fricción significativa que retiene gran parte del mundo.

Toda fricción no se crea igual. Si estamos diseñando productos para el valor humano, no podemos tratar todos los problemas de la misma manera. Necesitamos comprender qué problemas vale la pena resolver porque realmente detienen a las personas y qué problemas pueden no ser realmente problemas. El matiz de esta diferencia, tal como lo vemos en la naturaleza, es clave para maximizar el valor de un producto para la humanidad.