El velo de asombro que una vez brilló en Internet se ha levantado. Detrás, hemos localizado la verdad incómoda sobre la vida en línea: está llena de noticias falsas, trolling, ciberacoso, burbujas de filtro, cámaras de eco y tecnología adictiva. La luna de miel ha terminado, como dicen.

Los males de la web son los males de la sociedad. Han existido, bueno, probablemente para siempre. Intimidación, marginación, violencia, propaganda, desinformación: nada de esto es nuevo. Lo nuevo es la escala y la frecuencia habilitada por Internet. La forma en que funciona la web y, lo que es más importante, la forma en que nos relacionamos con ella, ha tomado estos problemas y los amplificó a 11.

Nuestro debate público toma cada tema por separado, intentando comprender la causa raíz, la mecánica y las soluciones. Ajustamos algoritmos para hacer estallar la burbuja de filtro. Creamos funciones y prohibimos cuentas para reducir las noticias falsas. Prohibimos a los instigadores y exigimos el uso de nombres reales para eliminar el bullying. ¿Qué falta este enfoque? Estos problemas no están realmente separados. Todos son síntomas de un fenómeno psicológico más profundo. Uno que vive en el centro de la interacción humana con la web.

La paradoja del anonimato

Internet vive en una paradoja de anonimato. Es a la vez el lugar más público que hemos creado, pero también una de nuestras experiencias más privadas.

Nos involucramos en los bienes comunes digitales a través de portales personales brillantes, desconectados del mundo físico que nos rodea. Cuando nos involucramos con nuestros dispositivos, nuestro cerebro crea una brecha psicológica entre el mundo en línea y el mundo físico. Cambiamos a un estado de anonimato percibido. Aunque nuestras acciones son visibles para casi todos en línea, en nuestros cerebros de mono primitivos, cuando iniciamos sesión, estamos solos.

Esto no es anonimato en el sentido de nombres reales versus nombres falsos. Los nombres que usamos son irrelevantes. Se trata de un desapego mental de la realidad física. El diseño de nuestros dispositivos actúa para transportarnos a un universo alternativo. Uno en el que estamos mental, física y emocionalmente desconectados de los impactos del mundo real de nuestras interacciones digitales.

Aunque nuestras acciones son visibles para casi todos en línea, en nuestros cerebros de mono primitivos, cuando iniciamos sesión, estamos solos.

Este es el mismo fenómeno psicológico que experimentamos cuando manejamos un automóvil. El automóvil es un vórtice donde el tiempo y la responsabilidad desaparecen y las normas sociales ya no se aplican. Rutinariamente regañamos a otros conductores, gritándoles de una manera que la mayoría de nosotros nunca haría si nos encontramos cara a cara. Acelerando junto con una sensación de invencibilidad y poca preocupación por cualquier repercusión, cantamos y bailamos y recogemos nuestras narices como si nadie pudiera vernos a través del cristal transparente. Hablamos en voz alta, como locos, reviviendo (y ganando) argumentos pasados. El tiempo se dobla y perdemos la noción del tiempo que llevamos conduciendo. A veces llegamos a donde vamos y no recordamos cómo llegamos allí.

En esta burbuja de anonimato, el mundo real es el gato de Schrodinger, tanto existente como no existente al mismo tiempo. Esta paradoja es la razón por la cual nos avergonzamos cuando de repente nos damos cuenta de que otro conductor nos mira bailar. O por qué las historias de furia en el camino que terminan en tragedia son tan inquietantes de escuchar. Es el mundo real haciendo estallar nuestra burbuja. Hemos matado al gato y ahora hay consecuencias.

Esta es nuestra vida en la web. Todos los días entramos y salimos repetidamente de una burbuja inconsciente de anonimato, estando en el mundo y fuera de él al mismo tiempo. Nuestros cerebros funcionan de manera diferente en la burbuja. La línea entre lo público y lo privado se vuelve menos distinguible de lo que nos gustaría admitir, o tal vez incluso darnos cuenta. Es esta paradoja la que impulsa la escala de los problemas que afectan nuestra hermosa Internet.

Ciberacoso, trolls y comunidades tóxicas

Al igual que la ira en la carretera, nuestra burbuja digital nos da la libertad psicológica para desatar nuestros sentimientos más íntimos. Desde la seguridad de nuestro sótano, escritorio o pantalla de teléfono inteligente, nuestros cerebros entran en un espacio de impunidad percibida, donde las repercusiones son distantes y difusas en el mejor de los casos.

Ni siquiera importa dónde estamos físicamente. La interacción con un dispositivo digital requiere un procesamiento atento. Tu cerebro debe estar casi completamente comprometido. Mentalmente, te saca completamente de tu entorno actual. Si alguna vez has tratado de conversar con una persona que está revisando su teléfono, sabes que se han ido hasta que levantan la vista. Como anteojeras en un caballo, el mundo físico desaparece y todo lo que nuestro cerebro ve es la pantalla frente a nosotros.

En esta burbuja, no hay señales sociales. Sin expresiones faciales, lenguaje corporal o matices conversacionales. Las personas con las que interactuamos son casi sin rostro. Incluso si los conocemos, la brecha emocional creada por la pantalla significa que nuestro cerebro no tiene que considerar el impacto de nuestras acciones. En una interacción cara a cara, tenemos que asumir la carga de la respuesta emocional inmediata de la otra persona. En línea, nuestros compañeros usuarios son temporalmente liberados de su personalidad, de la misma manera que nuestros compañeros conductores renuncian a su personalidad en el momento en que nos ponemos al volante. Se convierten en otra cosa en el camino de nosotros de A a B.

Como Robert Putnam describió en su exitoso libro Bowling Alone, "La buena socialización es un requisito previo para la vida en línea, no un efecto de ello: sin una contraparte en el mundo real, el contacto en Internet se vuelve despiadado, deshonesto y extraño".

De alguna manera, nuestras experiencias en línea imitan las de los pilotos de combate con aviones no tripulados. Sentados en habitaciones sin ventanas mirando paisajes digitales a medio mundo de distancia, los pilotos de drones experimentan una zona de guerra que existe y no existe al mismo tiempo. Esto crea una burbuja de anonimato entre piloto y objetivo.

Para citar una pieza del New York Times:

Los sensores infrarrojos y las cámaras de alta resolución colocadas en drones permitieron recoger ... detalles de una oficina en Virginia. Pero ... identificar quién estaba en la mira de un potencial ataque de drones no siempre fue sencillo ... Las figuras en pantalla a menudo se parecían menos a personas que a manchas grises sin rostro.

Cuando nuestro cerebro se transforma en la burbuja, crea una división artificial entre nosotros y las personas con las que interactuamos. Son texto en pantalla, no de carne y hueso. Además de eso, debido a la naturaleza voyeurista de la web, cada interacción ocurre frente a un elenco completo de personas a las que nunca vemos, y que tal vez nunca sepamos que estaban allí. Cada vez vivimos más nuestras vidas a través de un desfile de interacciones con manchas grises sin rostro.

Es fácil eliminar al humano de la burbuja. Esto nos da permiso para hacer y decir todo tipo de cosas en línea que no haríamos en la vida real. Esta misma brecha emocional es la razón por la cual es más fácil romper con alguien a través de un mensaje de texto que una conversación cara a cara. La tecnología crea un amortiguador psicológico. Sin embargo, el búfer es solo temporal. En algún momento, volvemos a la realidad.

Los pilotos de drones pasan turnos de 12 horas en una burbuja de guerra anónima. Cuando termina su turno, vuelven a casa con sus familias y se ven obligados a participar en las actividades "normales" del mundo real. Esto contrasta con los soldados de combate que viven en una zona de guerra y ajustan toda su realidad en consecuencia. Los pilotos de drones son participantes anónimos en una guerra que existe y no existe al mismo tiempo.

Si bien la mayoría de nosotros no estamos iniciando sesión para matar personas, estamos viviendo vidas paralelas similares. Entrando y saliendo del anonimato, participando en interacciones en un universo alternativo. Interacciones que, a veces, incluso nuestros seres queridos más cercanos desconocen. Algunos de nosotros hacemos este cambio cientos de veces al día.

¿Pero qué hay de aquellos de nosotros que no estamos comprometidos? La mayoría de nosotros no estamos intimidando o siendo intimidados. ¿Qué pasa si estamos iniciando sesión solo para mirar?

Para los pilotos de drones, incluso ver una guerra de forma anónima desde la distancia tiene impactos significativos. Un artículo de NPR sobre pilotos de reconocimiento de drones cita al cirujano militar teniente coronel Cameron Thurman sobre la carga emocional:

"No necesitas un estudio sofisticado para decirte que ver a alguien decapitado ... o torturado hasta la muerte, tendrá un impacto en ti como ser humano". Todos lo entienden. Lo que no se entendió ampliamente es el nivel de exposición que [los pilotos tienen] a ese tipo de incidente. Lo vemos todo.

Incluso si no somos nosotros los que estamos siendo acosados ​​o estamos haciendo bullying, todos lo estamos viendo. Cada día. Abuso verbal, violencia en video, vergüenza propia, condescendencia, menosprecio, celos, posturas y comparación. Nuestra experiencia en Internet a menudo se siente privada, pero todo sucede en el escenario mundial. A diferencia de la ira en la carretera, que generalmente está contenida en nuestra pequeña cápsula sobre cuatro ruedas, la ira en la red se despliega en el universo, donde el resto de nosotros nos vemos obligados a ver cómo se desarrolla todo desde nuestra propia burbuja. Procesándolo a través de un extraño abismo de píxeles y fibra óptica. Observadores anónimos en un mundo donde se inventan los nombres, pero los problemas son reales. Yo diría que apenas estamos comenzando a entender los impactos psicológicos de esto.

Adicción a la tecnología

Mucho se ha escrito sobre nuestra adicción a la tecnología, especialmente a través de la lente del diseño que forma hábitos de cosas como las redes sociales.

Los psicólogos dividen la formación de hábitos en tres componentes distintos: un desencadenante, una acción y una recompensa. Algo te dispara (o te recuerda) a tomar una acción. Tú tomas la acción. Obtienes una recompensa. Este ciclo de hábitos impulsa una cantidad sorprendente de nuestro comportamiento diario.

Cuando hablamos de la naturaleza adictiva de la web, prestamos especial atención al diseño de características específicas dentro de las aplicaciones que brindan “golpes de dopamina” (la hormona del placer). Estas características son: me gusta, corazones, acciones, comentarios y retuits. También son fuentes que se actualizan constantemente, entregando pequeños fragmentos de información nueva a intervalos impredecibles. Cuando este enfoque se queda corto es que trata casi exclusivamente con la acción y la parte de recompensa del ciclo. La acción es verificar tus estadísticas o actualizar tu feed. La recompensa son nuevos me gusta en tus publicaciones o nuevas publicaciones en tu transmisión. ¿Pero qué hay del gatillo? ¿Qué es iniciar el ciclo? Puede decir que son notificaciones, pero estamos revisando la web constantemente con o sin notificaciones. Es más profundo que eso.

Nuestro deseo de escapar es el desencadenante que impulsa nuestra comprobación incesante de la web.

La burbuja del anonimato proporciona algo fundamental para las personas. Proporciona escape. Te saca de cualquier situación del mundo real en la que te encuentres y te permite olvidarte de tu vida por un momento. ¿Alguna vez te sentiste aliviado de subir al auto y conducir? Nuestro deseo de escapar es el desencadenante que impulsa nuestra comprobación incesante de la web. Cada vez que queremos escapar, nuestra nueva acción está iniciando sesión. Ya sea que estemos escapando del aburrimiento, una situación social incómoda o las responsabilidades de la vida, nuestros dispositivos digitales nos brindan una "salida" siempre presente. Un portal para anonimato temporal, aunque solo se perciba.

Esta capacidad de "desaparecer" temporalmente no solo representa el desencadenante de nuestro ciclo, sino que también es nuestra recompensa. Nuestra adicción tiene menos que ver con los mini golpes de dopamina que obtenemos de las métricas de validación social y más con el escape. El éxito de la dopamina de los me gusta y las nuevas publicaciones es solo la guinda final del pastel, recordándonos que escapar siempre es la elección correcta.

En la cultura en línea, la "regla del 1 por ciento" es un marco para pensar acerca de la actividad en las comunidades en línea. Divide a los usuarios en tres estratificaciones basadas en la actividad: creadores, comentaristas y acechadores. La idea es que el 1 por ciento de las personas son creadores. Impulsan la creación de todo el contenido nuevo en la comunidad. El nueve por ciento son comentaristas que interactúan activamente con el contenido de un creador: me gusta, comentan, etc. El otro 90 por ciento son acechadores que miran desde el fondo.

No importa si estos porcentajes son completamente exactos. Lo que importa es la idea de que la mayoría no está creando contenido o incluso participa activamente con contenido en comunidades en línea. Esto significa que nuestra adicción a estos servicios no puede ser impulsada únicamente por los golpes de dopamina creados por las métricas sociales. La mayoría de las personas no los están usando. Tiene que ser más profundo que eso. Somos adictos a la fuga. Somos adictos a nuestro anonimato percibido.

Noticias falsas, burbujas de filtro y cámaras de eco

Nuestras conversaciones se vuelven más divisivas, nuestras opiniones más polarizadas. Las elecciones de 2016 en los EE. UU. Pusieron esto de relieve. Para muchos, la culpa de esta división radica en los algoritmos que nos brindan contenido.

En cada vez más plataformas web, incluidos casi todos los principales servicios de redes sociales, el contenido se sirve mediante algoritmos. Básicamente, esto significa que una computadora calcula las publicaciones con las que es más probable que interactúes y te las muestra, mientras oculta las publicaciones que cree que no te gustarán. El objetivo es entregar el mejor contenido, personalizado para usted.

El problema es que estos algoritmos son retrospectivos. Calculan en función de lo que has hecho en el pasado: "Debido a que lees esto, también te puede gustar esto". En el mundo de los algoritmos, el comportamiento pasado determina el comportamiento futuro. Esto significa que es menos probable que los servicios controlados por algoritmos le muestren información que se opone a sus puntos de vista existentes. Probablemente no te involucraste con él en el pasado, entonces, ¿por qué lo harías en el futuro? Por lo tanto, su alimentación se convierte en una cámara de eco, donde todo lo que ve respalda lo que ya cree.

Los algoritmos alimentan una de nuestras necesidades psicológicas más primitivas. Estamos programados para buscar información que confirme nuestras creencias. Esto se conoce como sesgo de confirmación.

De Psychology Today:

El sesgo de confirmación ocurre por la influencia directa del deseo en las creencias. Cuando las personas desean que cierta idea / concepto sea cierto, terminan creyendo que es cierto. Están motivados por ilusiones. Este error lleva al individuo a dejar de recopilar información cuando la evidencia reunida hasta el momento confirma los puntos de vista (prejuicios) que uno quisiera que fueran ciertos.

Queremos que nuestras creencias sean verdaderas. Puede ser un trabajo duro y doloroso dejar ir una creencia. Esta es la razón por la cual las noticias falsas son como combustible para los algoritmos de contenido. Nos dice exactamente lo que queremos escuchar. Si un servicio pone opiniones opuestas en nuestra cara todo el tiempo, podría ser emocionalmente doloroso. Es posible que no volvamos a ese servicio. Desde una perspectiva empresarial, tiene sentido mostrarnos lo que nos gusta.

La sabiduría predominante es que este refuerzo constante de nuestra visión del mundo mata la mentalidad abierta, endureciendo nuestras creencias hasta un punto en el que ya no podemos encontrar un terreno común con cualquiera que se oponga a ellas. A medida que las repercusiones de nuestras cámaras de eco en línea se hacen cada vez más evidentes, hay llamados a cambiar la forma en que presentamos el contenido para mostrar perspectivas más diversas. La idea es que un feed más diverso significa una visión del mundo más abierta. La pregunta es, ¿funcionaría esto?

Las noticias falsas son como combustible para los algoritmos de contenido. Nos dice exactamente lo que queremos escuchar.

En 2015, Facebook publicó un estudio que sugiere que en realidad son los usuarios los que causan sus propias burbujas de filtro, no el algoritmo de Facebook. Que somos nosotros los que elegimos activamente ignorar u ocultar puntos de vista opuestos. A primera vista, es fácil pasar esto por un claro conflicto de intereses. Por supuesto, Facebook diría que somos nosotros y no el algoritmo. Pero puede que no sea tan claro.

Nos involucramos en línea en una burbuja de anonimato psicológico. Nuestra recompensa es escapar. Si ya estamos programados para buscar información que respalde nuestras creencias, y es doloroso estar expuesto a información que se opone a ellos, por supuesto que haríamos nuestro propio filtrado.

Internet es una manguera contra incendios. Puede ser tan abrumador que a veces literalmente nos adormecemos. Es hipersensibilización de la información. Es más de lo que nuestro cerebro puede manejar. Estamos aquí para escapar, no para sentirnos abrumados. Entonces, comenzamos a apagar la mayor cantidad de ruido posible. Rechazamos cualquier cosa que nos haga sentir incómodos.

Afortunadamente para nosotros, Internet es la máquina perfecta para apoyar nuestras creencias existentes. Las comunidades de personas con ideas afines están a solo una búsqueda de Google, sin importar cuán nicho sean nuestros intereses. Nuestra burbuja de anonimato libera a nuestro cerebro de las presiones sociales que nos impiden satisfacer nuestros deseos más íntimos, sin importar cuán subversivos o extremos. Además de eso, los servicios nos han brindado todas las herramientas que necesitamos para desinfectar nuestros feeds. Podemos bloquear, silenciar, marcar y dejar de seguir. Combine todo con un algoritmo predispuesto para reforzar nuestra visión del mundo y tendrá una tormenta perfecta para la polarización y la radicalización.

Además, la forma en que procesamos las interacciones en línea es diferente de la forma en que las procesamos sin conexión. Un estudio reciente encontró que los usuarios de Twitter que estuvieron expuestos a puntos de vista opuestos en el servicio en realidad se arraigaron más en sus creencias. Esto va directamente en contra de la sabiduría predominante sobre la exposición a diversos puntos de vista que impulsan la mentalidad abierta.

Internet es la máquina perfecta para apoyar nuestras creencias existentes.

Si bien los resultados del estudio pueden ser ciertos, la pregunta es: ¿representan un estado humano natural? Operamos en línea en una burbuja psicológica de anonimato. Esa burbuja no existe en el mundo exterior. En el mundo físico, la exposición a diversos puntos de vista y experiencias ocurre con personas reales. En esos casos, nuestro cerebro está operando en un modo completamente diferente.

Cuando estamos en línea, en lo que respecta a nuestro cerebro, no nos relacionamos con personas reales. Al igual que cuando otro conductor se da cuenta de que te estás hurgando en la nariz, entrar en contacto con puntos de vista opuestos en línea hace estallar nuestra burbuja de anonimato. Es una intrusión del mundo real en nuestro universo alternativo por una gota gris sin rostro. La respuesta psicológica es diferente. Es mucho más lucha o huida que escuchar y considerar.

Internet se ha convertido en una presencia ubicua en nuestras vidas. Su creación ha cambiado mucho sobre nuestra existencia. Hoy, nuestro paradigma para interactuar con la web crea una brecha psicológica entre el mundo digital y el físico, alterando dramáticamente la forma en que nos relacionamos entre nosotros y la forma en que nos relacionamos con la tecnología misma. ¿Cómo podemos diseñar la próxima fase de nuestra tecnología para que mejore nuestra vida en el mundo, en lugar de sacarnos de ella?

Pronto llegaremos a un punto de inflexión tecnológica, donde pasaremos más de nuestro tiempo comprometidos con el mundo digital que no. La enorme influencia de este universo alternativo que estamos construyendo nos obliga a pensar de manera crítica y abierta sobre su impacto en la sociedad.

La tecnología no es algo que nos sucede, es algo que elegimos crear. Si somos intencionales y transparentes, podemos aprender de dónde hemos estado y trabajar hacia un futuro tecnológico que nos una, no uno que nos separe.